Guardare al di fuori dei nostri confini è un’arma a doppio taglio, utile quando si trova qualcosa di positivo, da prendere come spunto per migliorarci, deleteria quando si trasforma in paragone improprio o, peggio ancora, in invidia.

Ma ci siamo mai chiesti, invece, come ci vedono all’estero?

Per non incappare in una risposta stereotipata, abbiamo fatto alcune domande ad esperti e personalità del nuoto internazionale, che ci hanno dato la loro visione del nuoto italiano.

Kurt Hanson è un giornalista ed esperto di nuoto australiano, già voce internazionale della ISL e speaker di Swimming Australia in occasione di diversi campionati nazionali. A lui abbiamo chiesto una visione del nuoto italiano da una delle nazioni dove il nuoto ha più successo, l’Australia appunto.

⇒ In Italia c’è grande ammirazione per i risultati che l’Autralia produce con grande costanza. Quali sono secondo te i segreti di questo successo?

L’Australia ha una storia prolifica di successi nel nuoto Olimpico che risale a oltre un secolo fa, con il nostro primo campione in assoluto a Fred Lane nel 1900 e la nostra prima campionessa femminile in assoluto a Fanny Durack nel 1912. Abbiamo vinto 71 medaglie d’oro in piscina negli ultimi 120 anni, cosa notevole per un Paese con una popolazione pari a meno della metà dell’Italia. Il modo migliore per spiegarlo in Australia, soprattutto d’estate, è che il nuoto è come il calcio in Italia. Tutti lo fanno quando sono bambini e molti continuano a partecipare a un certo livello attraverso la scuola o in modo più ricreativo man mano che invecchiamo in piscina. Anche la popolarità del nuoto in mare e in acque libere è aumentata molto negli ultimi anni.

Ma quando arrivano le Olimpiadi, la Nazione si ferma per quella settimana a guardare i nostri nuotatori competere. È come il Mondiale di calcio per l’Italia. Quando l’Italia vinse nel 2006, sono sicuro che fu un giubilo totale per l’intera Nazione, ma negli ultimi tempi, quando hanno mancato la qualificazione, sono sicuro che il Paese entri in uno stato di lutto.

In quasi tutte le Olimpiadi l’Australia ha una vittoria e una storia incredibili nel nuoto: nel 1984 Jon Sieben sconvolge il tedesco occidentale Michael Gross dalla corsia 6 vincendo nei 200 metri farfalla, nel 1988 Duncan Armstrong cavalca l’onda dell’americano Matt Biondi fino alla vittoria nei 200 metri stile libero, 1992 Kieren Perkins domina e vince i 1500 stile libero stabilendo un nuovo record mondiale, 1996 ancora Kieren ma questa volta difende il titolo olimpico dei 1500 dalla corsia 8 dopo essersi qualificato per la finale per soli 0,23 di secondo, nel 2000 Ian Thorpe il ragazzo che è cresciuto a Milperra, a soli 15 km dal Sydney Olympic Park Aquatic Centre, che nella serata di apertura vince i 400 metri stile libero stabilendo un record mondiale, poi fissa la staffetta 4×100 metri stile libero maschile alla vittoria, sconfiggendo la squadra degli Stati Uniti per la prima volta e stabilendo un altro record mondiale.

Nel 2004, sempre Thorpe vince la gara del secolo nei 200 metri stile libero sconfiggendo Pieter van den Hoogendband e Michael Phelps. Nel 2008 Stephanie Rice con una tripla medaglia d’oro nei 200-400 misti e nella staffetta 4×200 stile libero. Nel 2012 la staffetta femminile 4×100 stile libero composta da Alicia Coutts, Cate Campbell, Brittany Elmslie e Melanie Schlanger conquista l’oro e la tradizione continua poiché quella staffetta punta ora al quarto titolo olimpico consecutivo nell’evento di Parigi del prossimo anno. Nel 2016 Un diciottenne Kyle Chalmers diventa il primo maschio australiano in 48 anni a vincere i 100 metri stile libero. Nel 2020 Ariarne Titmus sconvolge la più grande nuotatrice della storia, l’americana Katie Ledecky, vincendo i 400 metri stile libero.

Come tutte le cose nella vita – il nuoto è ciclico – non puoi essere al top per sempre, ma Swimming Australia è molto fortunata in questo momento – abbiamo avuto il nostro periodo meno positivo intorno alle Olimpiadi del 2012, quando abbiamo vinto solo un oro nella staffetta 4x100m stile libero femminile, e ora un decennio dopo abbiamo superato il conteggio delle medaglie d’oro ai Campionati del Mondo di quest’anno con 13 medaglie d’oro.

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⇒ C’è qualcosa di speciale nel metodo australiano.

È facile individuare gli allenatori d’élite del nostro sport, non voglio togliere loro nulla perché abbiamo probabilmente il miglior gruppo di allenatori ad alte prestazioni al mondo. Ma è un lavoro di squadra a tutti i livelli di insegnamento e allenamento, dall’apprendimento del nuoto fino alle lezioni di nuoto, alle squadre e ai gruppi professionali. Non conosco nessun nuotatore australiano dell’era moderna che abbia avuto lo stesso allenatore fin dall’inizio, quando ha imparato a nuotare fino al vertice di questo sport: è una combinazione di più insegnanti e allenatori. L’eredità duratura dei leggendari allenatori del passato delle nostre nazioni, come Forbes e Ursula Carlile, Harry Gallagher, Terry Gathercole, Bill Sweetenham e Don Talbot.

⇒ Le istituzioni aiutano in questo senso?

Penso che siamo tutti d’accordo sul fatto che la politica è un fatto frustrante della vita. Che si tratti del governo australiano o italiano o dell’amministrazione sportiva, è progettato principalmente per avere a cuore le migliori intenzioni per tutte le parti interessate o i cittadini. Sfortunatamente non è sempre così e non è un segreto. Swimming Australia a livello di governance ha avuto delle difficoltà recentemente dopo che negli ultimi 15 anni abbiamo avuto 5 diversi CEO.

Il fatto che abbiamo superato il conteggio delle medaglie d’oro ai Campionati del mondo è una testimonianza della qualità del nostro programma Australian Dolphins High Performance guidato dal capo allenatore, Rohan Taylor. Permettiamo ai nostri allenatori e nuotatori d’élite di svolgere il proprio lavoro in modo che possano concentrarsi sul processo per offrire le migliori prestazioni possibili in piscina: non penso sia troppo chiedere ai nostri amministratori di iniziare a fornire la stessa passione e prestazioni a un livello di sala riunioni.

⇒ Qual è la percezione del nuoto italiano in Australia?

La percezione è che l’Italia abbia una storia orgogliosa è che produca uno o due campioni di nuoto fenomenali ogni generazione; lo abbiamo visto con Massi Rosolino e Domenico Fioravanti intorno agli anni 2000, poi Federica Pellegrini, a seguire Gregorio Paltrinieri e ora c’è Thomas Ceccon che è fantastico. Ma crediamo ancora che la vera forza inespressa del nuoto italiano sono le staffette.

Perché l’Italia non può vincere sia la staffetta 4×100 stile libero maschile che quella mista 4×100 mista a Parigi l’anno prossimo? Se performeranno al meglio, non c’è motivo per cui non possano essere proprio lì al traguardo di entrambi gli eventi. L’Italia non ha mai vinto una medaglia d’oro nella staffetta olimpica di nuoto, penso che potrà farlo l’anno prossimo. Non si può negare che l’Italia abbia avuto delle brillanti Olimpiadi a Tokyo nel 2021 e che i Campionati del mondo del 2022 siano stati enormi, finire terza nel medagliere con 5 medaglie d’oro è stato impressionante.

Ma il nuoto italiano ha avuto un grande confronto con la realtà quest’anno ai Campionati del Mondo a pieno ritmo a Fukuoka. Vincere 12 mesi fa a Budapest la 4×100 mista maschile e poi non raggiungere la finale quest’anno è inaccettabile. Penso che impareranno ed è giusto dire che per la squadra italiana ai Campionati del mondo di Fukuoka non era previsto che accadesse. L’altra cosa che mi preoccupa è il fatto che la squadra femminile non abbia finalisti in nessuna delle gare individuali dei 100 o 200 metri, lì c’è del lavoro da fare.

⇒ Quali sono i nuotatori italiani più conosciuti in Australia?

Come l’Australia, sappiamo che gli italiani amano l’acqua. Che si tratti del mare, dei fiumi, dei laghi o delle piscine, l’Italia vanta alcune delle coste, dei laghi e delle isole più belli del mondo. I nuotatori italiani hanno una storia di grandi personalità e questo lo adoriamo.

L’Australia ha un’affinità con Massi (Rosolino) a causa del suo sorriso e carisma a Sydney 2000 e del fatto che ha trascorso così tanto tempo vivendo e allenandosi a Melbourne durante la sua carriera. È un ragazzo così socievole, potresti metterlo in un ristorante o in un bar con un gruppo di sconosciuti e in un’ora farebbe ridere e bere tutti come vecchi amici. Sarebbe comunque un gradito cittadino australiano onorario ogni giorno.

Federica Pellegrini è sempre stata popolare qui, per il suo carattere oltre che per la sua bellezza. Gli australiani apprezzano la sua etica del lavoro e ciò che è stato necessario per diventare la più grande freestyler femminile di tutti i tempi sui 200 stile libero. I 200 stile libero sono una gara davvero difficile da perfezionare e l’Australia è ora unita dopo che Mollie O’Callaghan ha battuto il record mondiale di Federica quest’anno. La longevità e la costanza di Federica erano pazzesche, solo pensare che ha vinto medaglie in 8 Campionati del mondo consecutivi in 15 anni è qualcosa che non dimentichiamo.

Più recentemente Gregorio Paltrinieri è semplicemente il ragazzo più gentile del mondo e comprende il nostro amore e la nostra storia del mezzofondo. Ma ora in Australia il più popolare è sicuramente Thomas Ceccon, che oltre ad essere un nuotatore pazzesco è anche un ragazzo affascinante ed interessante.

⇒ Manca solo un anno a Parigi 2024: come vedi l’Italia alle Olimpiadi?

Thomas Ceccon può vincere i 100 dorso e, come ho già detto in precedenza, sia la staffetta 4×100 stile libero maschile che quella mista rappresentano una grande occasione.

Simona Quadarella e Nicolò Martinenghi sono così costanti che hanno bisogno di fare un grande salto per conquistare l’oro, ma hanno sempre la possibilità di salire sul podio nelle rispettive gare. Non puoi mai escludere Gregorio Paltrinieri, è un campione e credo che questa sarà probabilmente la sua ultima Olimpiade, quindi al suo meglio avrà una possibilità in qualsiasi finale di stile libero se sarà al massimo delle sue forze.

Benedetta Pilato è una delle raniste più veloci che abbia mai visto e se nuoti costantemente a 29.30 hai la capacità di essere sotto l’1:05 nei 100, mi piacerebbe vederla al 100% di forma fisica con una preparazione completa.

Immagino che l’Italia abbia la possibilità di vincere almeno 6 medaglie, ma di che colore saranno? A Tokyo abbiamo visto 7 medaglie ma nessun oro: questi sono i Giochi Olimpici e queste gare si decidono solo in centesimi di secondo. L’Italia sa di essere stata la damigella d’onore abbastanza a lungo avendo vinto solo 5 ori olimpici nel nuoto nella sua storia e a Parigi credo che dovrebbero aggiungere qualcosa a quel totale di vittorie.

Il futuro del nuoto italiano è entusiasmante, non vedo l’ora di vedere cosa riuscirà a produrre Alessandro Ragaini nei prossimi anni e una maggiore profondità nelle donne a livello di fascia di età vedrà una squadra forte soprattutto verso LA2028 e quando torneranno le Olimpiadi in Australia a Brisbane nel 2032. Penso che per Ragaini possa diventare il talento della prossima generazione.

Foto: Corsia4